苹果的野心:欲将核心技术牢牢掌握在自己手里

曾几何时,苹果是手机界大家一直想超越却无法超越的神话。如今随着国产手机的兴起,以及苹果在5G上布局的落后,苹果的创新能力越来越疲软。 

近日,苹果负责硬件技术的高级副总裁强尼·斯洛基在员工会议上表示,公司已经在研发蜂窝网络调制解调器,将用在苹果未来的硬件产品中,取代高通的同类芯片。 

斯洛基表示“此举将实现另一个关键的战略转型。类似这样的长期战略投资,是我们的产品得以实现,并确保我们拥有丰富的未来创新技术管道的关键。” 

挖角+收购加快自研 

自研一直是苹果的战略。调制解调器是iPhone 内部最重要的无线组件,这么重要的部件苹果怎么会让别人掌握。 

外界早就有苹果要自研调制解调器的传闻。据外媒报道,最近几年苹果公然从高通挖角基带工程师来开发调制解调器,也同时在圣地亚哥(高通的总部)、加州库比蒂诺总部和欧洲都设有办公室,专注于调制解调器的研发。到2019年,苹果以10亿美元收购了英特尔的调制解调器业务,苹果自研调制解调器的意图更加明显。 

这次苹果负责技术的副总裁斯洛基证实了这一传闻,他表示:“今年,我们启动了第一个内部蜂窝网络调制解调器的开发工作。”去年收购了英特尔的调制解调器业务,苹果直接获得了超1.7万项相关技术的专利,接收了英特尔相关业务约2200名工程师。斯洛基称,去年的收购帮助苹果建立了一个硬件和软件工程师团队,从而实现了自己开发蜂窝网络调制解调器的计划。不过斯洛基并未透露苹果自研芯片具体什么时候能够用到自家的手机上。 

5G 落后之痛 

2019年是5G元年,华为、三星、小米、OPPO,VIVO一众厂商都顺势推出了自家的5G手机。不过由于当时苹果主要用英特尔的调制解调器,而英特尔5G调制解调器性能太差直接被高通碾压,苹果不敢用;性能好的高通5G芯片,却因苹果与高通的专利纠纷,苹果不能用,所以2019年苹果并没能推出5G芯片。

苹果在5G手机市场丢了先机,直接导致2019年苹果全球手机出货量首次被在5G市场有领先地位的华为超越。根据Counterpoint数据显示2019年华为出货量为2.385亿台,市场份额为16%,位居第二,苹果市场份额有所下降,2019年手机出货量为1.962亿台,占比13%,跌至第三。之后苹果不得不跟高通和解,与高通签订了为期6年的全球专利许可协议。有了5G芯片,苹果5G手机也不是马上能出来的,最快也要等下一款新机才能用上。所以,在全球市场上苹果排名跌出前三,至第四。据Counterpoint Research2020第三季度智能手机市场的报告显示,三星、华为、小米全球市场份额排名前三,苹果以11%的市场份额排名第四。

终于在2020年10月的iPhone 12上,苹果如愿用上了高通最新的X55 5G调制解调器芯片。这也成为苹果的首款5G手机。不过这款调制解调器芯片的成本却让苹果耿耿于怀。日本的一家拆解机构把iPhone12手机进行了拆解之后得出各个零部件成本:苹果自研A14处理器为40美金,三星定制的OLED屏幕为70美金结果意外的发现,而高通的X55 5G调制解调器芯片高达90美金,是自研A14处理器的两倍多。 

取代高通?

苹果这几年一直走自主研发零部件的战略。

如果自研成功,苹果至少可以在基带芯片这块不求人。一方面可以提高与系统芯片的契合度,提升用户体验,同时降低零部件的成本。但对高通而言,增加了一个竞争对手不说,还少了营收。据外媒统计,在高通的总营收中,来自苹果的订单大约占11%。受此影响高通股价应声下跌了6.3%左右。 

不过,斯洛基只是表示苹果研发蜂窝网络调制解调器取代高通的同类芯片,能否越过高通的专利技术还不得而知。根据苹果在去年4月和高通达成的为期6年的全球专利许可协议,高通根据其拥有的无线专利向手机制造商收取许可费,无论他们是否使用其芯片。  

苹果在手机设计方面确实很强,但在通讯技术方面却不孚众望。据德国专利数据公司IPlytics统计数据显示,截止2020年1月1日,5G专利排名华为、三星、中兴、LG、诺基亚、爱立信、高通、英特尔、夏普、NTT排前十,苹果仅排在21位,前面还有OPPO、VIVO、黑莓、联想、HTC等。专利数据机构incoPat11月份公布的2020年全球无线通信网络技术发明专利排行榜上,华为、高通、OPPO、爱立信、三星、LG、NTT、中兴、VIVO、诺基亚排前十,却不见苹果的身影。 

所以苹果要想不受制于人,除了芯片外,还必须在相关的专利技术方面有所突破。

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